Wie de Amerikaanse ‘hofstad’ bezoekt, ziet een D.C. dat snel verhipt. Creatievelingen stromen toe en jonge, goedverdienende werknemers betrekken de vele nieuwe appartementen. De keerzijde: armere bewoners worden naar de randen van de stad verdreven. Valt dat te stoppen?

Onze gids laat bovenop de heuvel een stilte vallen. Hij geeft een rondleiding in en rondom het huis van Frederick Douglass op Cedar Hill. Het domein behoorde toe aan de gelijknamige schrijver (1818-1895), een voorvechter van de afschaffing van de slavernij. De plek vormt een groene oase, midden in volkswijk Anacostia. Het uitzicht maakt ook ons stil.

De bouwkranen van de hippe wijk Navy Yard draaien hier niet ver vandaan aan de overkant van de Anacostia-rivier. Op de achtergrond glanst de koepel van het Capitool in de zon. In het verlengde daarvan liggen aan de National Mall de bekende gratis Smithsonian musea en monumenten. Ze vormen nog altijd voor veel mensen de belangrijkste reden om de stad te bezoeken. Daar, in het hart van de stad, bepaalt een mengelmoes van ambitieuze goed geklede politiek medewerkers en toeristen het straatbeeld.

Kerk met tralies

D.C. is de stad met statige ambassades en prachtige parken in het noordwesten van de stad. Daar staan in het groen de musea, gevestigd in landhuizen, van oude familiefondsen. De meeste zijn gestart in de twintigste eeuw door rijke ondernemende Amerikanen uit die tijd. In de levendige wijk Dupont Circle loop je zo binnen bij de Phillips Collection met werken van Mondriaan en Van Gogh. Minder bekend zijn Hillwood Estate, Kreeger museum en Dumbarton Oaks. Gasten hoeven er niet in de rij te staan en worden verrast door de persoonlijke collecties (Zie ook: ‘Tips: wat te doen’).

Maar de stad heeft ook een andere kant. In de wijk Anacostia zijn negen op de tien bewoners Afro-Amerikanen en Latino’s. De helft van de kinderen leeft er in armoede. De stoepen lijken hier onderdeel van een hindernisloop, de voortuinen ogen rommelig en de huizen zijn verveloos. De ramen van de kerk hebben tralies en tienermoeders staan met hun baby op de arm op de bus te wachten.

Nu een ongekende renovatiedrift bezit heeft genomen van D.C. – de laatste jaren groeide de bevolking met meer dan duizend inwoners per maand, de meeste zijn millennials en babyboomers – worden de oorspronkelijke bewoners steeds verder naar de randen van de stad verdreven. De talloze migrantentoko’s maken plaats voor luxe restaurants en er verrijzen nieuwe, dure appartementencomplexen.

De ‘veryupping’ maakt de stad voor hen onbetaalbaar, zo bleek bij de vernieuwing van Navy Yard, dat de Rotterdamse allure van de Kop van Zuid heeft. Hier worden oude pakhuizen omgebouwd tot appartementen. Veel bekende chef-koks uit New York, Philadelphia of Baltimore openen er restaurants. Ondertussen verhuisden de eigenlijke bewoners naar wijken aan de overkant van de rivier, zoals Anacostia.

Scott Kratz (48) is directeur van een groot project dat twee oevers van de stad met elkaar gaat verbinden: ‘Deze ontwikkelingen zijn echt fantastisch, maar we moeten ook de vraag stellen voor wie we dit doen.’

Nieuw elan

Want door de toestroom van geld en creativiteit verandert de stad snel. Er worden miljarden geïnvesteerd in de herontwikkeling van achtergebleven wijken en oude industriegebieden. Tot enkele jaren geleden wist iedere bezoeker dat je niet ten oosten moest komen van hoofdtreinstation Union Station of achter het Capitool.

Nu betrekken creatieve millennials de oude gerenoveerde huizen en nieuwe appartementen en krijgen deze wijken een heel nieuwe elan. Bruinstenen appartementsgebouwen met dakterras torenen boven oude pastelkleurige rijtjeshuizen uit. Naast pop-up winkels en fusion restaurants in de opgeknapte fabriekshallen vinden we ook nieuwe vestigingen van oer-Washington boekhandel Politics and Prose.

In het gebied rond de wijk NoMa in het noordoosten voltrekt zich hetzelfde proces. Daar staan veel verlaten fabrieken, rommelige migrantentoko’s en kleurige rijtjeshuizen. Maar de gloednieuwe biologische winkel van supermarktketen Trader Joe’s verraadt dat de young professional in de wijk is geland. De grote aanjager in de wijk is de nieuwste markthal van de stad: Union Market. Het biedt een scala aan internationale afhaalrestaurants en bazaarachtige winkels. Ze zijn net zo divers als de bezoekers zelf die buiten aan picknicktafels zitten om te eten.

Coolste stad van VS

Pas de laatste jaren wordt er flink geïnvesteerd in deze wijken, die voorheen voor toeristen no-go gebieden waren. In cultureel en culinair opzicht doet het niet meer onder voor andere Amerikaanse steden. In 2014 werd Washington door Forbes uitgeroepen tot de ‘coolste stad’ van Amerika. Het zakentijdschrift roemt de vele culturele en recreatiemogelijkheden die de stad biedt en de jonge bevolking; bijna een derde van de bewoners bestaat uit mensen van tussen de 20 en 34 jaar.

Verder heeft D.C. altijd een Afro-Amerikaanse meerderheid en een progressief karakter gehad. Zo is Muriel Bowser, de huidige burgemeester, een alleenstaande Afro-Amerikaanse vrouw die onlangs een baby adopteerde. 91 procent van kiezers stemde er de afgelopen presidentsverkiezingen op een democratische kandidaat.

Bewonersgroepen trokken zo’n tien jaar geleden over hun situatie aan de bel bij het gemeentebestuur. Kratz: ‘We hielden vervolgens honderden gesprekken die uiteindelijk leidden tot een groot project dat de naam kreeg: 11th Street Bridge Park.’ Het plan vervangt de oude brug tussen het welvarende Navy Yard en armere Anacostia door een park over de rivier.

Een spannende exercitie. ‘Want hoe investeer je in achterstandsgebieden zonder daarmee onbedoeld de mensen te verplaatsen die je juist probeert te helpen?’, aldus Kratz. Daarom is gekozen het project meer te laten zijn; het moet leiden tot werk, huisvesting, bedrijvigheid en kunst en cultuur voor de bewoners van de wijk. De gemeenschap en jury kozen unaniem voor het ontwerp van landschapsarchitectenbureau OLIN en OMA, het architectenbureau van de Nederlander Rem Koolhaas.

Als we mensen aanschieten in de wijk Anacostia halen ze hun schouders op; vrijwel niemand kent het project. Alleen Nakia Boddy (42) heeft ervan gehoord en is sceptisch: ‘Het is goed dat er wordt geïnvesteerd in nieuwe woningen en banen creëren in het project. Maar de mensen die daarvoor uit hun huis moeten vrezen dat ze niet meer terug kunnen keren. En de mensen die nu een baan in het project krijgen hebben geen enkele garantie op een lange termijncontract.’

Over twee jaar gaat de eerste paal de grond in en moet blijken of Boddy’s argwaan onterecht is of dat Washingtons minder vermogende inwoners nog verder de stadsranden opzoeken. Ondertussen blijven de bouwkranen aan de overkant van de rivier draaien.

Tips: wat te doen

Eten

Union Market
Een van de beste eethallen in de Verenigde Staten. Verorber Joodse knish of Koreaanse taco’s buiten op de picknickbank.

Navy Yard
Wijk rond het Baseball Stadion. Kies een exquise restaurant en slenter na afloop over de boulevard langs het water.

Bistrot du Coin
Een van de weinige plekken in D.C. met betaalbare wijn en een Europees bedieningstempo. Om de hoek bij de Phillips Collection.

Ben’s Chili Bowl
Gelegen op U-Street, ooit het culturele hart van zwart D.C. (‘Black Broadway’). De historische cafetaria heeft talloze beroemde bezoekers verwelkomd, waaronder Barack Obama.

Kunst en cultuur

The Phillips Collection
Amerika’s eerste particuliere museum voor moderne kunst. Met jazzvoorstellingen op zondagmiddag in de fraaie muziekzaal.

Frederick Douglass House
Douglass was als ex-slaaf een van de leidende figuren in de beweging voor de afschaffing van de slavernij. Zijn huis is te bezichtigen.

Kreeger Museum
Particulier museum met de kunstverzameling van filantropisten David en Carmen Kreeger. Prachtige architectuur en beeldentuin met mooie collectie moderne schilderijen.

Hillwood Estate
Middentwintigste-eeuws landhuis dat een museum werd met kunst en porselein uit Rusland en Frankrijk verzameld door zakenvrouw Marjorie Post. Dwaal ook door de fraaie tuin.

Dumbarton Oaks
Museum in het landhuis waar de oprichting van de Verenigde Naties plaatsvond. Te zien zijn pre-Columbiaanse en Byzantijnse kunstschatten verzameld door diplomaat Robert Bliss.

National Museum of African American History & Culture
De nieuwste aanwinst op de National Mall, waar de Afro-Amerikaanse geschiedenis en cultuur centraal staat. nmaahc.si.edu

Glenstone Museum
Iets ten noorden van de stad ligt dit vernieuwde museum van verzamelaarsechtpaar Emily en Mitchell Rales. Kinderen onder de twaalf jaar zijn niet welkom en bezoekers mogen geen foto’s maken. De grootste attractie is hier stilte. Er morgen maximaal vierhonderd bezoekers per dag naar binnen. glenstone.org

Over de auteurs:

Mirjam Sterk (45) is oud-Kamerlid voor het CDA en woont met man en kinderen sinds december 2017 in Washington D.C

Marjan Klok (43) is kinderarts. Ze heeft een jaar met haar gezin in Washington D.C. gewoond waar haar man tijdelijke werkte. Sinds kort woont en werkt ze weer in Nederland

Dit artikel is eerder verschenen in FD Persoonlijk

Mirjam Sterk

Mirjam Sterk

Wonen in Amerika op een historisch moment is smullen voor een politiek dier als Mirjam Sterk. Als moeder van schoolgaande kinderen staat ze met beide benen in de samenleving maar blijft toch ook een beschouwende buitenstaander. Ze blogt, schrijft en vlogt om haar ervaring als expat te duiden.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Close
%d bloggers liken dit: